Microtones: The Piano and Muhammad Al-Qubanshi – The First Congress of Arabic Music and Early Recordings from Iraq

Rolf Killius
Ethnomusicologist, Museum Consultant and Media Producer

Thanks to the recording sessions at the first Arabic Music Congress in 1932 in Cairo, we can still listen to a selection of early Arabic music recordings. Additionally, several documents and reports are available, allowing us to learn about the formation of ‘Arabic music’ and musicological discussions in the first part of the twentieth century.

For the British Library-Qatar Foundation Partnership, the author of this article digitised 62 shellac 78 rpm discs from recording sessions of the first congress of Arabic Music in Cairo in 1932. In one early CD edition, the liner notes mention (see Hassan and Cherif), for instance, that at that time the British label His Master’s Voice (HMV) released a total of 162 records. The most recorded artist was the well-known Iraqi Maqam singer, Muhammad Al-Qubanshi (1900/01-1989).

Shellac discs look like old vinyl LPs, but they are extremely fragile and only have a 3-minute playing time. They were produced from the 1920s to the 1960s, and therefore represent an important snapshot of early Arabic music recordings.

Invited by the Egyptian King Fu’ad I, hosted by the conservative Egyptian Academy of Oriental Music, and organised by a small group of European and Egyptian scholars, the Congress in Cairo took place from 14 March to 3 April 1932. Arabic and non-Arabic musicologists and musicians from northern Africa, the Levant, Egypt, Turkey and Europe attended. The music of the Arabian Peninsula did not seem to be important. The exception was musicians from Iraq; the music being closely related to that of the Peninsula.

The Comparative Musicologists from Berlin and the ‘Orientalists’

The ethnomusicologist Ali Jihad Racy analysed the proceedings of this congress and he characterized it as “a significant landmark in world music history”. He broadly outlined the different positions as “a basic rift between Egyptians and Europeans, and to some extent among the Europeans or the Egyptians themselves.” Interestingly, the Egyptians especially followed the notion of the supremacy of western classical music over the developing ‘oriental’ or Arabic music. Racy related this to “Britain’s colonial domination of Egypt from 1882 to 1922”.

Museum directors and musicologists from the so-called Comparative Musicology group arrived from Berlin. There was Robert Lachman of the German National Library, Erich von Hornbostel, the director of the Phonogramm Archiv (sound archive) and Curt Sachs from the Musical Instrument Museum. During the congress, they were supported by Hungarian composer and music recordist Bela Bartok.

Generally, the Comparative Musicologists voiced the opinion that every music genre should be regarded within its own music system. Next to Arabic art music, they highlighted the importance of folk music. With their views, they came very close to understanding the modern discipline of ‘ethnomusicology’.

A completely different opinion was voiced by the Egyptian experts from the Academy of Oriental Music and some of the philologists from France and England; for instance that of the well-known British historian Henry George Farmer.

These scholars intended to codify Arabic microtones on an equal-tempered-quartertone-scale. They generally regarded western classical music and its instruments as the highest development in music. As a result, they perceived Arabic music as developing.

In 1930s Egypt, the piano was regarded as the pinnacle of musical progress, and therefore the congress witnessed a lengthy debate on whether or not to use the piano. Today, it is hardly used in Arabic music, the reason being that the microtones of Arabic music cannot be represented by the 12 sounds of the western musical system. Fretless instruments, like the violin, can play microtones. Therefore, this instrument became part of Arabic music.

Despite the different opinions, the delegates of the Cairo Congress discussed these issues in a comradely atmosphere. One needs to consider that the congress took place just one year before the Nazis came to power in Germany, and seven years before the Second World War.

Above all, for the first time, Arabic and European music experts discussed the importance and perspective of ‘Arabic Music’.

Muhmmad Al-Qubanshi – The ‘Superstar’ from Iraq

The most recorded artist at this congress was the important pesta singer and Iraqi Maqam performer, Muhammad Al-Qubanshi. Al-Qubanshi modernised the performance by replacing and adding other instruments to the traditional Chalgi Baghdad ensemble. Listeners commented on his faultless performances and on the composition of his new maqam and new lyrics. Through his recordings and innovative style, he had become the only superstar of the shellac times.

With him, for the first time in history, the genre Iraqi Maqam was recorded and published outside Iraq. Until today, Iraqi Maqam is regarded as the classical genre of Iraq. In 2003, UNESCO listed it as part of the intangible cultural heritage of humanity.

In his recordings, Al-Qubanshi is accompanied by a group of musicians from Baghdad. Yeheskel Kojaman lists them: Yehuda Shammash (goblet drum, table/darbuka), Abraham Shleh (daff, frame drum), Yusif Za‘rur (qanun, zither), Izra Haron (oud, lute), Saleh Shummail (joza, fiddle) and Yusif Patao (santour, dulcimer). Interestingly, the recordists took care to feature both the singer and the instrumentalists.

As one can see, those discussions that took place in Cairo are still important to us. Thanks to the congress facilitators and the British HMV label, one can still listen to the repertoire recorded in 1932 in Cairo.

Unfortunately, as Racy stated, “the direct impact of the comparative musicologists upon Egyptian thinkers seems to have been minimal” and “…the congress field recordings….appear to be of much greater interest to curious Western archivists and researchers than Arab theorists, let alone music students and professional musicians”. With these recordings now available online, this will hopefully change.

Secondary Sources:

- Ali Jihad Racy, Ethnomusicology and modern music history in “Historical Worldviews of Early Ethnomusicologists: An East-West Encounter in Cairo” S. Blum, PV Bohemian (Chicago: University Illinois Press, 1991)

- Mohammed Ben Hassan & Mohammed Cherif, The Cairo Congress of Arab Music 1932: http://www.bolingo.org/audio/arab/cairo32/aaa094txt.html
Accessed on 02/12/2016

- UNESCO List 2003: http://www.unesco.org/culture/ich/en/RL/iraqi-maqam-00076
Accessed on 03/12/2016

- Yesheskel Kojaman, The Maqam Music Tradition of Iraq (London: 2001)


Follow Us! تابعونا

Iraqi Maqam on YouTube



Art Music: Al-Maqam al-Iraqi

Music of Iraq and the Arabs

The Baghdad Tradition

Classical Music of Iraq

The Iraqi Maqam

A Note on the Iraqi Maqam

The Maqam of Iraq

Poetry of the Iraqi Maqam

Repertoire of the Iraqi Maqam

Al-Chalghi al-Baghdadi

Cairo Arab Music Congress 1932

Microtones: The Piano and Muhammad Al-Qubanshi

Jewish Role in Iraqi Music

Melodies of Mulla Uthman al-Mawsili


مقالات مهمة

المقامات العراقية - عبد الوهاب بلال

المقام العراقي عرض وتلخيص - جلال الحنفي

الموسيقى الكلاسيكية العراقية - برنارد موسلي

المقامات العراقية - عبد الكريم العلاف

الغناء البغدادي واحوال المغنين - جلال الحنفي

المقام العراقي موروث فني عريق مهدد- شهرزاد قاسم

المقام العراقي خصوصية مهددة بالاندثار - الجزيرة

المفهوم الحقيقي للمقام العراقي- حسقيل قوجمان

الچالغي البغدادي - جلال الحنفي

مجالس الانس والطرب في بغداد - العلاف

الجالغي البغدادي دراسة نظرية - الجزراوي

النغمة والحس النغمي في بغداد - جلال الحنفي

الاغاني الشعبية ومناسباتها - عبد الكريم العلاف

البستة العراقية وارتباطاتها الاجتماعية - الحنفي

الموسيقى والمقامات في الموصل- محمد الجليلي

ذكريات عن المقام العراقي - حسقيل قوجمان

علاقة اليهود بالموسيقى العراقية - قوجمان

الموال البغدادي الزهيري - عبد الكريم العلاف

الموال والغناء البغدادي في حياة الاشقياء

الشيخ جلال الحنفي والمقام العراقي - يحيى ادريس

موشحات دينية للملا عثمان الموصلي - زياد الشالجي


قراء المقام العراقي

حامد السعدي *

حسين الاعظمي *

سعد الاعظمي *

خالد السامرائي *

عبد الجبار العباسي *

علي أرزوقي *

صبحي بربوتي *

حميد العزاوي *

عبد الله المشهداني *

فوزي سعيد الموصلي *

طه غريب *

ابراهيم العزاوي *

محمود السماك *

نمير ناظم *

قيس الاعظمي *

محمود حسن *

صباح هاشم *

رعد الاعظمي *

محمد الرفاعي *

ابراهيم العبدلي *

يونس كني الموصلي *

اكرم حبيب *

محمد رؤوف *

حسين سعد *

كريم الخالدي *

محمد غانم التميمي *

عزيز الخياط *

احمد نجيب *

ناظم شكر *

امير الصفار *

فريدة محمد علي *

جبار ستار *

عامر الموصلي *

مصعب الصالحي *

محمود فاضل القيسي *

عبد الحميد البناي *

حارث العبيدي *

عبد الجبار قلعه لي *

صلاح السراج *

مجيد حميد *

مربين صليوة *

غسان الطائي *

مجدي حسين *

رأفت نجم *

محمود زازا *

طيف القطر *

وسام العزاوي *

عبد المعز شاكر *

مقداد العبادي *

سعد الطائي *

ملا جمال النعيمي *

عز الدين الرفاعي *

محمد زكي *

سامر الاسمر *

انور ابو دراغ *

محمد الشامي *

احمد نعمة *

اسماعيل فاضل *

نجاح عبد الغفور *

محمود الطائي *

بهاء الدين الزبيدي *

احمد جاسم *

مزهر العبيدي *

مصطفى سمير *

فاضل العگيلي *

مصطفى الزبيدي *

سعد البياتي *

علي هوبي *

سرمد ناظم *

مصعب عبد الكريم *

علي ضياء *

محمد وائل الراوي *

رامز الراوي *

مظفر الامير *

ملا منذر الاعظمي *

فاروق الاعظمي *

وليد الفلوجي *

عامر توفيق *

طارق القيسي *

مقداد محمد *

شريف جاسم *

صالح الحريبي *

عبد الرحيم الاعظمي *

عوني قدوري *

مائدة نزهت *

صلاح عبد الغفور *

سامي عليوي *

قاسم الجنابي *

عبد القادر النجار *

نجم عبود الرجب *

عبد المجيد الخشالي *

عبد الملك الطائي *

حمزة السعداوي *

رشيد الجبوري *

عاصم البغدادي *

عبد الرحمن البدري *

الحاج سامي الفضلي *

محمد خليل الاعظمي *

عبد المجيد العاني *

عبد الرحمن العزاوي *

ناظم الغزالي *

يوسف عمر *

عبد الرحمن خضر *

علي مردان *

عبد الواحد كوزه چي *

ملا عبد الجبار الاعظمي *

الهام ملا عبود *

زهور حسين *

سيد اسماعيل الفحام *

شهاب الاعظمي *

ملا عبد الستار الطيار *

الحاج مرعي السامرائي *

شعوبي ابراهيم الاعظمي *

فلفل كرجي *

يعقوب مراد العماري *

داود الكويتي *

الحاج هاشم الرجب *

علي حسن داود العامري *

ابراهيم الخشالي *

يونس يوسف الاعظمي *

عبد الهادي البياتي *

احمد موسى *

ملا بدر الاعظمي *

الحافظ عبدالله الراوي *

رشيد الفضلي *

جميل الاعظمي *

محمد العاشق *

حسن خيوكة *

سليم شبث *

توفيق الچلبي *

مجيد رشيد *

حسقيل قصاب *

سعيد دخان *

عبد الخالق صالح *

جهاد الديو *

عباس القصام *

صالح الكويتي *

سليمة مراد *

عبد القادر حسون *

يوسف حوريش *

اسماعيل عبادة القيسي *

محمد القبانچي *

مهدي العيسى *

سلطانة يوسف *

بدرية ام انور *

نجم الدين الشيخلي *

ملا طه الشيخلي *

منيرة الهوزوز *

الحاج عباس الشيخلي *

طاهر الشيخلي *

حسقيل معلم *

صديقة الملاية *

الست روتي *

الحافظ ملا مهدي *

الحاج يوسف الكربلائي *

عبد الفتاح معروف *

جليلة ام سامي *

زينل صابونچي *

ملا عبد الله لوبياچي *

تتو المندلاوية *

ناحوم يونا *

مكي صالح العبيدي *

ناصر حسين الفضلي *

عباس بطاوي *

الحاج وهيب ابو البرنوطي *

محمد علي خيوكة *

محمود نديم البناء *

عبد الرزاق القبانچي *

ملا محمد طوبال *

سيد احمد الموصلي *

سيد امين الموصلي *

سيد سلمان الموصلي *

ابراهيم العزاوي *

حسين علي الصفو *

ملا طه عبد القادر كركوكلي *

ملا صابر عبد القادر كركوكلي *

علوان العيشة *

حميد التيلچي *

جاسم ابو النيص *

داود احمد زيدان *

شاؤول صالح گباي *

محمود قدوري النجار *

سلمان موشي *

قدوري العيشة *

انطون دايي بطرس *

الحاج جميل البغدادي *

رشيد القندرچي *

شكر السيد محمود *

عبد الجبار گبوعي الاعظمي *

زينل الكردي الحمال *

الحاج مهدي الصباغ *

ساسون زعرور *

محمود القندرچي *

قدو جاسم الأندلي *

ملا عثمان الموصلي *

الاسطة محمود الخياط *

احمد حبيب الاعظمي *

السيد ولي العاني *

الحاج عبود الكاظمي *

قدوري القندرچي *

رزا حسين اغا *

سعودي مرزوگ *

الشيخ حميد المحتصر *

رحمين نفطار ناحوم *

حسن الشكرچي *

روبين رجوان *

احمد زيدان *

مير القندرچي *

ابراهيم العمر *

خليل ابراهيم رباز *

سيد مهدي الرشدي *

عبد الوهاب شيخ الليل *

احمد علي الصفو *

سيد علي العاني *

احمد ويس الاعظمي *

اسرائيل ساسون روبين *

الحاج نعمان رضوان كركوكلي *

عبد الوهاب الافحج *

قوچ علي *

الحافظ بكر الاعظمي *

ملا سعيد الحلي *

حسقيل الياهو بيبي *

الحاج حمد جعفر النيار *

صالح ابو داميري *

سعيد الاعظمي *

احمد ابو الخواچي *

حسن البصير الشيخلي *

عبد اللطيف شيخ الليل *

حمد جاسم ابو حميد *

رحمة الله خليل شلتاغ *

حسقيل شاهين *

بكر التتنچي *

امين اغا ابن الحمامچية *

الحاج عبد الله كركوكلي *

علي الصفو *

حمه بيرة *

مال الله كركوكلي *

ماشالله المندلاوي *

ملا حسن البابوجچي *

ابراهيم نجيب *

يوسف نوري كركوكلي *

ملا عبد الرحمن ولي *

سيد سنطوري سليمان *

ملا سعدي الموصلي *

سيد علي الحكيم *

عثمان الخطيب الموصلي *

عبد الرحمن الموصلي *

موجيللا *

احمد ابن الخلفة *

ملا فرج الشيخلي *

Creative Commons License

This work is licensed under a Creative Commons Attribution-Noncommercial 3.0 Unported License.

اعداد وتحرير زياد الشالچي

بعض الحقوق محفوظة لاصحابها

Popular Posts ~ مقالات سابقة